Una visión general del tétanos

Causas, Tratamiento y Prevención de Lockjaw

El tétanos es una infección bacteriana grave pero prevenible que afecta los nervios. Comúnmente conocida como el tapón de bloqueo , la enfermedad se transmite por contacto con un objeto o superficie que ha sido contaminada con Clostridium tetani. En la mayoría de los casos, la transmisión es el resultado de una herida por punción que proporciona a la bacteria un acceso fácil al cuerpo.

El tétanos se puede prevenir con una vacuna simple. Sin embargo, si no ha sido vacunado y está infectado, la enfermedad puede causar espasmos musculares que van desde leves hasta potencialmente mortales.

Actualmente no hay análisis de sangre disponibles para diagnosticar el tétanos. Como tal, el tratamiento comenzaría con la aparición de los síntomas y podría incluir una antitoxina tetánica, antibióticos intravenosos, fármacos antiespasmódicos y ventilación mecánica. Si no se trata, una infección por tétanos puede progresar desde espasmos leves hasta contracciones potentes de todo el cuerpo, asfixia y ataque cardíaco. No hay cura para el tétanos.

Los tipos

Además del tétanos generalizado, existen otras formas menos comunes de la enfermedad.

  • El tétanos local  solo afecta los músculos alrededor del área inmediata de la infección. Los espasmos tienden a ser leves y duran solo unas pocas semanas, aunque a veces pueden preceder al tétanos generalizado.
  • El tétanos cefálico  está limitado solo a los músculos de la cabeza. Generalmente ocurre después de una lesión en la cabeza, como una fractura de cráneo, laceración o incluso una extracción dental. La parálisis del nervio facial es el síntoma más común, lo que da como resultado el bloqueo,  la parálisis de Bell o la caída del párpado superior (ptosis). El tétanos cefálico casi siempre progresa a tétanos generalizado, pero tiende a ser mucho más grave, con un riesgo de muerte del 15 al 30 por ciento.
  • El tétanos neonatal  involucra a los recién nacidos de madres que no han sido vacunadas contra el tétanos. Debido a que el bebé no tiene inmunidad innata contra  C. tetani,  es vulnerable a la infección, más a menudo como resultado de un muñón umbilical infectado. Los síntomas generalmente aparecen dentro de una semana, lo que se traduce en un riesgo de muerte superior a 70. Si bien es raro en el mundo desarrollado, el tétanos neonatal es la segunda causa de enfermedades prevenibles por vacunación entre los niños de todo el mundo.

Los síntomas

El tétanos generalmente comienza con espasmos leves de los músculos de la mandíbula, conocidos como trismo o encierro. Los músculos faciales también pueden verse afectados, causando una mueca espontánea o una expresión sonriente, conocida como risus sardonicus .

En los casos de tétanos generalizado, las contracciones involuntarias descenderán de la cabeza y eventualmente afectarán a todo el cuerpo. Este es el patrón típico en alrededor del 80 por ciento de los casos. Desde la mandíbula y la cara, los espasmos se moverán hacia abajo para causar rigidez en el cuello, dificultad para tragar y rigidez en los músculos del pecho y la pantorrilla.

A medida que los espasmos empeoran, pueden provocar contracciones dolorosas, conocidas como opistótonos , en las que todo el cuerpo se arquea literalmente con espasmos desde la cabeza hasta el cuello, la espalda, las nalgas y las piernas. Las contracciones pueden durar minutos a la vez y se vuelven tan violentas que rompen los músculos y rompen los huesos. Otros síntomas comunes incluyen sudoración, presión arterial alta episódica y pérdida episódica del control de los intestinos y la vejiga.

Los espasmos también pueden cerrar las vías respiratorias, lo que ocasiona dificultad para respirar, asfixia y períodos en los que no se respira en absoluto. Los episodios a menudo son desencadenados por estímulos menores, como una corriente repentina, un ruido fuerte, una luz brillante o incluso un toque ligero.

En casos severos, se producirá una hiperactividad simpática (SOA) en la que los nervios simpáticos , que gobiernan las respuestas involuntarias del cuerpo, están hiperestimulados, lo que desencadena la constricción espasmódica de los vasos sanguíneos. Los síntomas de SOA incluyen:

Síntomas de hiperactividad simpática (SOA)

En combinación con espasmos inducidos por el tétanos, la SOA puede desencadenar complicaciones potencialmente mortales, como embolia pulmonar (coágulo de sangre en los pulmones) y ataque cardíaco. La insuficiencia respiratoria es la causa más común de muerte.

Incluso con un tratamiento integral, el 10 por ciento de las infecciones por tétanos causarán la muerte.

Causas

Clostridium tetani es una bacteria anaeróbica, lo que significa que no puede vivir ni crecer donde hay oxígeno. Cuando se expone al aire, la bacteria formará una espora protectora que le permitirá permanecer en un estado latente, en gran medida impermeable al calor, la sequedad, la radiación ultravioleta o los desinfectantes domésticos.

Las esporas pueden permanecer viables durante años en el suelo y reactivarse cuando se devuelven a un ambiente húmedo favorable. Uno de estos entornos es una herida punzante profunda en la que las bacterias reactivadas pueden establecer una infección.

Una vez en el cuerpo, el tétanos liberará toxinas, conocidas como toxinas de tetanospasmina , que se unen a las células nerviosas. Las toxinas luego se propagarán a través de los nervios periféricos hasta que finalmente alcancen el sistema nervioso central (el cerebro y la médula espinal). A medida que las bacterias se multiplican y amplifican este efecto, las toxinas de la tetanospasmina comenzarán a bloquear la producción de ciertos mensajeros químicos, conocidos como neurotransmisores , que controlan el movimiento muscular voluntario.

En términos de toxicidad, la toxina tetanospasmina es la segunda neurotoxina bacteriana más mortal junto a la toxina botulínica que se encuentra en Botox .

Rutas de Transmisión

El tétanos se produce casi exclusivamente en personas que no han sido vacunadas contra C. tetani .

Se ve más comúnmente en climas cálidos y húmedos y en áreas donde hay mucho estiércol en el suelo. La enfermedad ha sido asociada con heridas punzantes causadas por las uñas oxidadas. Si bien el óxido en sí no desempeña ningún papel en la transmisión de la enfermedad, un error común, alberga fácilmente las esporas de C. tetani . Al pisar una uña, las esporas se introducen más profundamente en el cuerpo, ya sea oxidado o no.

El tétanos también se asocia con el uso de heroína inyectada, generalmente como resultado de las esporas que se encuentran en la heroína contaminada en lugar de en la propia aguja. Las mordeduras de animales también pueden transmitir la bacteria, al igual que las fracturas óseas, quemaduras y perforaciones corporales o tatuajes realizados con equipos no estériles.

Si bien los procedimientos dentales también se han implicado, ocurren con mayor frecuencia en países en desarrollo donde no se aplican las prácticas estándar de higiene quirúrgica. Los procedimientos médicos, como la cirugía o las inyecciones, son vías de transmisión poco probables.

Hoy en día, con la vacunación de rutina de niños y adultos, solo se producen alrededor de 30 casos de tétanos en los Estados Unidos cada año. En todo el mundo, el tétanos causa alrededor de 60,000 muertes al año.

Diagnóstico

No existen análisis de sangre capaces de diagnosticar el tétanos. Si bien un cultivo bacteriano puede proporcionar evidencia de infección (al extraer una muestra de líquido de una herida abierta), tiene una tasa verdaderamente positiva de solo alrededor del 30 por ciento. Debido a esto, el tétanos se tratará de forma presuntiva en función de la aparición de los síntomas y su historial de vacunación.

Un procedimiento en el consultorio que puede respaldar un diagnóstico es la prueba de espátula. Esto implica la inserción de un depresor de lengua en la parte posterior de la garganta. Si ha sido infectado, reaccionaría de forma anormal y reflexiva mordiendo la depresión. Si no ha sido infectado, el reflejo de la mordaza natural lo obligaría a sacar el depresor de la boca.

En los casos en que los síntomas son inconsistentes o no específicos, su médico puede ordenar pruebas para buscar otras posibles causas. Los diagnósticos diferenciales pueden incluir una serie de otras condiciones, que incluyen:

  • Difteria
  • Convulsiones generalizadas.
  • Hipercalcemia (exceso de calcio en la sangre)
  • Hemorragia intracraneal (una hemorragia cerebral)
  • Meningitis (inflamación de la membrana que rodea la médula espinal)
  • Meningoencefalitis (inflamación de la membrana que rodea la médula espinal y el cerebro)
  • Síndrome neuroléptico maligno (una reacción infrecuente y potencialmente mortal a un fármaco antipsicótico)
  • Síndrome de persona rígida (un trastorno autoinmune raro)
  • Envenenamiento por estricnina

Tratamiento

El tratamiento del tétanos variará según su estado de vacunación.

Si tiene una herida profunda pero ha sido vacunado previamente contra el tétanos, es posible que se le administre un medicamento llamado inmunoglobulina contra el tétanos (TIG). También conocida como antitoxina tetánica, la TIG es un medicamento compuesto de proteínas inmunes, conocidas como anticuerpos , que son capaces de neutralizar la toxina tetanospasmina. El TIG se administra mediante una inyección en el músculo de la parte superior del brazo o del muslo. El dolor localizado y la hinchazón son los efectos secundarios más comunes.

Sin embargo, si no ha sido vacunado o no ha completado su serie de vacunas, es posible que se administre TIG junto con la ronda de vacunación apropiada (ver más abajo). Esto debería comenzar tan pronto como sea posible después de la lesión, idealmente no menos de 48 horas.

Si tiene síntomas de tétanos, debe ser hospitalizado y someterse a un tratamiento más agresivo. El curso del tratamiento variaría según la gravedad de sus síntomas.

El tétanos leve generalmente involucra uno de tres tratamientos:

  • Inmunoglobina tetánica (TIG) administrada por vía intramuscular o intravenosa
  • Flagyl (metronidazol) , un antibiótico de amplio espectro, administrado por vía intravenosa durante 10 días
  • Valium (diazepam) , un medicamento psicoactivo que se usa para reducir las convulsiones, se administra por vía oral o intravenosa

El tétanos severo, por otro lado, puede involucrar múltiples medicamentos e intervenciones mecánicas para prevenir algunas de las manifestaciones más graves de la enfermedad. Los tratamientos incluyen:

  • TIG entregado por vía intratecal (en la médula espinal)
  • Traqueotomía (una incisión en la tráquea) y la inserción de un tubo endotraqueal  para ayudar en la respiración mecánica
  • Sulfato de magnesio , también conocido como sal de Epsom, administrado por vía intravenosa para controlar los espasmos
  • Valium (diazepam) , administrado como una infusión intravenosa continua para relajar los músculos
  • Adalat (nifedipina) o labetalol , administrado por vía intravenosa para reducir la presión arterial
  • Morfina para aliviar el dolor e inducir la sedación.

Para mantener la nutrición, se puede administrar una dieta rica en calorías en forma líquida a través de un goteo en el brazo ( nutrición parenteral ) o a través de un tubo insertado en el estómago ( gastrostomía percutánea ). Los casos graves pueden requerir de cuatro a seis semanas de hospitalización antes de que esté lo suficientemente estable para ser dado de alta, aunque puede llevar meses recuperarse de parte del daño causado al síntoma del sistema nervioso central. Si bien la mayoría de los adultos pueden recuperarse, las convulsiones de tétanos pueden causar daño cerebral permanente en los bebés debido a la restricción de oxígeno.

Vacunación

Desde la introducción de la vacuna contra el tétanos en la década de 1940, la tasa de infecciones de tétanos en todo el mundo ha disminuido en más del 95 por ciento. Hoy en día, la vacuna contra el tétanos se combina con otras vacunas capaces de prevenir enfermedades comunes de la niñez.

Serie de vacunación primaria

La vacuna DTaP brinda protección contra tres enfermedades: la difteria (una infección bacteriana respiratoria, la tos ferina (tos ferina) y el tétanos. La vacuna DTaP se administra en una serie de tres inyecciones en la parte superior del brazo o muslo en los siguientes intervalos:

  • Dos meses
  • Cuatro meses
  • Seis meses
  • 15 a 18 meses
  • Cuatro a seis años

Vacunación de refuerzo

También se recomienda que los adolescentes reciban una dosis de la vacuna Tdap entre las edades de 11 y 12 años. A partir de entonces, se debe administrar una vacuna de refuerzo Td cada 10 años.

Se aplicaría un protocolo similar a los adultos que no hayan sido vacunados o que nunca hayan completado la serie de vacunas. En tal caso, la vacuna Tdap o Td puede administrarse como una inyección única, seguida de vacunas de refuerzo Td cada 10 años.

Prevención post-exposición

En caso de sospecha de exposición al tétanos sin síntomas, la vacuna Tdap puede administrarse como un medio para evitar la infección.

Conocida como profilaxis posterior a la exposición (PEP), está indicada para las personas que no se vacunaron previamente contra el tétanos, no completaron la serie de vacunas o no están seguras de su estado. Debe administrarse dentro de las 48 horas posteriores a la lesión, ya sea con o sin TIG.

Puede o no recibir la vacuna PEP en las siguientes condiciones:

  • Si ha recibido menos de tres dosis de vacunas anteriores, pero recibió una dosis de refuerzo hace menos de cinco años, no es necesario vacunarse.
  • Si ha recibido menos de tres dosis de vacunas anteriores y una vacuna de refuerzo entre hace cinco y 10 años, se le administrará Tdap (preferido) o Td.
  • Si ha recibido menos de tres dosis de vacunas anteriores y una vacuna de refuerzo hace más de 10 años, se le administrará Tdap (preferido) o Td.
  • Si ha recibido menos de tres dosis de vacunas previas sin inyección de refuerzo, se le administrará Tdap junto con TIG.
  • Si nunca ha sido vacunado o se encuentra en un estado desconocido, se administrarán tanto Tdap como TIG.

Si tiene una herida cortada o punzante, es importante que la limpie inmediatamente con agua caliente y jabón. Tenga mucho cuidado de eliminar cualquier suciedad, objeto extraño o tejido muerto que pueda estar incrustado en la herida.

Después de limpiar la herida, aplique una crema o ungüento antibiótico, como Neosporin o Bacitracin, y cubra la herida con una venda o gasa estéril. Cambie el apósito una vez al día o según sea necesario, y evite que la herida se moje.